Una historia de condonación de préstamos estudiantiles, 20 años después

Una historia de condonación de préstamos estudiantiles, 20 años después

Cuando nos conocimos por primera vez, en diciembre pasado, Kurt me dijo que había estado pagando sus préstamos constantemente desde finales de 2003, y que sabía que si el gran plan del presidente Biden para borrar cientos de miles de millones de dólares en préstamos federales para estudiantes podía sobrevivir a una avalancha de desafíos legales, borraría cada centavo de sus deudas restantes. (Los beneficiarios de la Beca Pell como Kurt habrían calificado para recibir $20,000 en cancelación de deuda).

“Eso tendrá un efecto inmediato”, me dijo entonces, “y no tengo que sentarme aquí y pensar si califico según todas estas fórmulas complicadas”.

Pero estaba pensando en fórmulas complicadas, porque Kurt y yo sabíamos que el gran plan de Biden para el alivio de la deuda no era algo seguro. Y me pregunté si los préstamos de Kurt podrían calificar para otra forma de alivio de la deuda menos entendida que no tuviera que sobrevivir a los tribunales.

Al final de nuestra charla, le pedí a Kurt que me enviara todos los registros de cada pago que había realizado. El plan era contar manualmente sus pagos, el valor de los 19 años, para ver si calificaba para este otro especie de alivio.

Algunos prestatarios podrían haberse sentido intimidados al tener que buscar tantos registros de múltiples administradores de préstamos. Kurt estuvo de acuerdo con entusiasmo, con una risa.

El alivio de la deuda durmiente que ha ayudado a miles de prestatarios

Antes de conocer a Kurt, en abril de 2022, NPR publicó los hallazgos condenatorios de una investigación de un mes de duración sobre los planes de pago federales basados ​​en los ingresos (IDR).

Estos planes IDR estaban destinados a ayudar a los prestatarios de bajos ingresos al vincular sus pagos mensuales a sus ingresos: cuanto menos ganen, menos tendrán que pagar cada mes. Estaban destinados a ser un motor del bien y evitar que los prestatarios en dificultades incumplieran sus préstamos.

Pero NPR reveló una lista de problemas impactantes que perjudicaban, en lugar de ayudar, a los prestatarios. Aunque estos planes prometían la condonación del préstamo después de 20 o 25 años, NPR descubrió que algunos administradores de préstamos no contaban los pagos, lo que significa que no tenían idea de si un prestatario calificaba para la condonación, ni cuándo. Los administradores también contaban mal los pagos y no siempre daban crédito a los prestatarios.

Además de eso, los defensores habían estado haciendo sonar la alarma para millones de prestatarios que podrían haberse beneficiado de estos planes de pago (como Kurt) pero nunca se les informó sobre ellos o, peor aún, se les puso en suspensión de pagos.

La IDR se había convertido en una debacle de buenas intenciones.

Dos semanas después de que NPR publicara su investigación, la administración Biden se comprometió a una reforma radical del IDR, prometiendo revisar los historiales de pagos de millones de prestatarios, encontrar y corregir estos errores y otorgarles crédito retroactivo a la promesa de condonación de préstamos del IDR.

Básicamente, una renovación monumental.

Kurt, Elisabeth y Pauline montan en el carrusel del mercado navideño de Mannheim, Alemania. (Patrick Junker para NPR)

Lo que nos lleva al punto de partida de Kurt Panton, que había estado pagando sus préstamos durante 19 años cuando nos conocimos. Según esta renovación, técnicamente podría calificar para la condonación del préstamo en un año más. Técnicamente. Pero nadie entendía muy bien cómo o cuándo se produciría esta repetición, y el Departamento de Educación de Estados Unidos todavía estaba completamente concentrado en el destino del plan más amplio de alivio de la deuda de Biden.

Después de ese primer Zoom, en diciembre pasado, Kurt reunió todo su historial de pagos. Nos mantuvimos en contacto durante la primavera, mientras ingresaba cientos de sus pagos en una hoja de cálculo. En junio, la Corte Suprema anuló el gran plan de ayuda de Biden. El Plan A de Kurt se había ido. Había llegado el momento de poner a prueba el Plan B.

Kurt y yo volvimos a utilizar Zoom en agosto. Esta vez, Pauline tenía unos 10 meses y se sentó en su regazo mientras les mostraba la hoja de cálculo que había hecho.

“¡Nos estamos divirtiendo hablando de préstamos estudiantiles! Espero que nunca tengas que pagar préstamos estudiantiles, pequeña”, le dijo Kurt a Pauline, riendo.

Kurt Panton y su hija Pauline, en su casa en un pueblo en las afueras de Mannheim, Alemania. (Patrick Junker para NPR)

Para calificar para la condonación bajo la renovación de IDR, un prestatario debe haber estado pagando durante 20 años, lo que equivale a 240 pagos mensuales. Según nuestro recuento, Kurt había ganado 233, aunque era una estimación conservadora, ignorando algunos meses que habían desaparecido debido al deficiente mantenimiento de registros de los administradores.

«Estás tan cerca», le dije a Kurt mientras bajábamos por la hoja de cálculo.

«¡Estoy tan cerca!» él se rió en respuesta. “Cuando te desplazabas hacia abajo en la hoja de cálculo, yo decía: ‘Por favor, llega a 240, por favor’. Y luego vi 233 y pensé: ‘¡Nooo!’”

La buena noticia para Kurt fue que el Departamento de Educación había anunciado recientemente la primera ronda de revisiones bajo esta renovación del IDR y dijo que borraría los préstamos de más de 800.000 personas, como él (un número que seguiría creciendo). . Lo único que tenía que hacer era esperar siete meses más, como máximo.

Resulta que fue mucho menos que eso.

“¡Creo que ya terminé, mamá!”

A mediados de noviembre, Kurt se despertó temprano con Pauline, que estaba resfriada. La alimentó, le cambió el pañal y se acostó en el sofá con ella, esperando que se volviera a dormir.

“Ella está recostada sobre mi pecho en el sofá”, dice Kurt, “y realmente no puedo volver a dormir tan rápido. Así que revisé mi correo electrónico y tan pronto como vi el asunto pensé: ‘¡Dios mío, esto es!’”

El correo electrónico era del Departamento de Educación y decía que bajo esa gran renovación de IDR, Kurt ahora califica para que se le condonen los $18,000 restantes en préstamos, 20 años desde su primer pago.

Cuando le pregunto a Kurt cómo lo celebrará, llama a su mamá, Barbara.

«Estoy muy, muy orgullosa de ti», dice, sugiriendo que tal vez ahora Kurt considere volver a la escuela para trabajar en un doctorado.

«No lo creo», dice Kurt, riendo. “¡Creo que ya terminé, mamá!”

Después de que Kurt cuelga, su esposa, Lizzy, toma una pequeña botella de champán con tapa giratoria del refrigerador y brindan por el correo electrónico que dice que los préstamos de Kurt pronto quedarán en su pasado, mientras su futuro duerme tranquilamente en la otra habitación.

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