Programar demasiado la vida de los niños causa depresión y ansiedad, encuentra un estudio

Programar demasiado la vida de los niños causa depresión y ansiedad, encuentra un estudio

Los padres que temen que sus hijos tengan demasiadas actividades deberían preguntarse si sienten que sus días están tan ocupados que sus hijos ni siquiera tienen tiempo para salir a jugar espontáneamente, dijo Caetano. «Si te sientes presionado, probablemente estés demasiado en el lado de esto», dijo.

Caetano y su equipo de investigación analizaron los diarios de tiempo de 4.300 niños y adolescentes, desde jardín de infantes hasta el grado 12. Los diarios se habían recopilado a lo largo de los años, desde 1997, como parte del Estudio de Panel de Dinámica del Ingreso (PSID), una gran encuesta de hogares representativa a nivel nacional supervisada por la Universidad de Michigan. Los niños, los padres y los encuestadores realizaron un seguimiento de un día laborable aleatorio y un día de fin de semana aleatorio para cada niño, lo que permitió a los investigadores ver cómo pasaban los niños cada minuto.

Los investigadores describieron una amplia variedad de actividades destinadas a mejorar las habilidades de los niños como «enriquecimiento». La tarea fue el componente más grande, sumando dos tercios del total de horas de enriquecimiento. El resto del tiempo de enriquecimiento lo ocupó la lectura (14% del tiempo de enriquecimiento), seguido de los programas antes y después de la escuela (7%). En los diarios, se dedicaba relativamente poco tiempo a lecturas de los padres, tutorías y otras lecciones académicas, y a lecciones no académicas, como piano, lecciones de fútbol o educación vial. En promedio, los niños dedicaron 45 minutos al día a todos ellos, entre cero y cuatro horas al día.

Luego, los investigadores compararon el tiempo dedicado a estas actividades de enriquecimiento con los puntajes de las pruebas académicas junto con medidas psicológicas no cognitivas, que se basaron en encuestas de padres sobre los comportamientos de sus hijos, como estar retraído, ansioso o enojado.

Al principio, parecía haber una fuerte asociación entre el tiempo dedicado al enriquecimiento y las habilidades académicas y los comportamientos positivos. Es decir, los estudiantes que tenían más horarios también obtuvieron puntuaciones más altas en las pruebas y mejores comportamientos.

Pero los estudiantes programados también tienden a ser más ricos. Sus familias tienen recursos para tutores, actividades extraescolares o niñeras que imponen el tiempo para hacer las tareas. Es difícil decir en qué medida las actividades fueron responsables de mejorar las habilidades de los estudiantes o si estos niños con recursos elevados habrían obtenido los mismos resultados en las pruebas y medidas no cognitivas sin las actividades. Después de ajustar por ingresos familiares y otras características demográficas, algunos de estos beneficios desaparecieron. Aún así, se mantuvo cierta asociación entre las actividades programadas y las habilidades académicas. En otras palabras, incluso entre dos niños con la misma demografía e ingresos familiares, el que tenía más horarios y dedicaba más tiempo a la tarea obtuvo una puntuación más alta.

Sin embargo, estos niños programados con los mismos ingresos y demografía todavía difieren entre sí en aspectos importantes. Algunos están más motivados o concienzudos. Algunos tienen memoria fotográfica o son trabajadores. Algunos tienen don para las matemáticas o la música. Los niños que eligen hacer más tareas y participar en actividades extraescolares son exactamente los que tienen más probabilidades de obtener puntuaciones más altas de todos modos. Es un nudo espinoso desenmarañar en qué medida las tareas y las actividades programadas están impulsando la mejora de las habilidades.

En este estudio, los investigadores utilizaron una nueva técnica estadística para grandes conjuntos de datos para desentrañarlos. Y una vez que se ajustaron a los efectos de las diferencias internas o no observables de los estudiantes, todos los beneficios académicos se desvanecieron y el bienestar se volvió negativo. Es decir, la hora final o marginal de tareas y actividades no aumentó en absoluto las puntuaciones de las pruebas del estudiante y redujo las conductas no cognitivas del niño.

Los investigadores también notaron un dilema en los datos. Las desventajas psicológicas de la programación excesiva aparecieron antes de que se maximizaran las habilidades cognitivas de los estudiantes. Hay un punto en el que un niño aún podría mejorar sus habilidades académicas haciendo otra hora de tarea o dando clases particulares, por ejemplo, pero sería a expensas del bienestar mental. Al dedicar más tiempo a estas actividades, los rendimientos académicos eventualmente caen a cero, pero para entonces, el bienestar se ha visto afectado considerablemente.

Se necesita mucha más investigación para comprender si algunas actividades dañan a los estudiantes más que otras. Una pregunta que tiene Caetano tiene que ver con el tiempo. Se pregunta qué pasaría si los niños pequeños tuvieran menos horarios en la escuela primaria. ¿Tendrían entonces más resiliencia para afrontar las presiones de tiempo en la escuela secundaria?

Las técnicas estadísticas de este estudio son nuevas y los investigadores debaten sobre cómo y cuándo utilizarlas. Josh Goodman, economista educativo de la Universidad de Boston que no participó en el estudio, comentó que las afirmaciones causales entre el exceso de programación y las habilidades académicas y el bienestar mental no son «perfectas», pero las calificó de «suficientemente buenas». Dijo en X (anteriormente Twitter) que “el documento plantea algunas preguntas muy incómodas (¡incluso sobre mis propias decisiones como padre!)”.

Por supuesto, los padres no son los únicos culpables. Las escuelas asignan tareas y las calificaciones de sus hijos se verán afectadas si no se hacen. Los departamentos de admisiones universitarias valoran a los solicitantes con altas calificaciones y actividades. Caetano se solidariza con los padres a los que les resulta difícil luchar individualmente contra el sistema actual.

Es igualmente difícil para una escuela cambiar unilateralmente las políticas de tareas cuando las universidades podrían penalizar a sus estudiantes. De hecho, las escuelas que han intentado reducir la presión a veces han sentido la ira de los padres que temen que menos tareas hagan que sus hijos se queden atrás con respecto a la competencia. En última instancia, Caetano dice que los responsables de las políticas educativas a nivel estatal o federal deben establecer políticas para reducir la presión para todos.

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