El cuidado infantil gratuito existe en Estados Unidos, si te cruzas con el filántropo adecuado

El cuidado infantil gratuito existe en Estados Unidos, si te cruzas con el filántropo adecuado

El centro de aprendizaje temprano, ubicado en una ciudad que engendra vibraciones de Willy Wonka con nombres de calles como “Chocolate Avenue”, farolas con forma de besos de Hershey y un leve aroma a dulzura que flota en el aire, es uno de los ejemplos más recientes de multimillonarios. Lanzar programas de cuidado infantil.

La ubicación de las Escuelas de Aprendizaje Temprano Catherine Hershey en Hershey, Pensilvania, tiene un jardín STEM interactivo que rinde homenaje a la homónima de la escuela, Catherine Hershey. (Jackie Mader para El Informe Hechinger)

Esfuerzos similares para brindar atención y aprendizaje tempranos gratuitos están repartidos por todo el país, incluidos Preescolares “inspirados en Montessori” en seis estados financiados por el fundador y director ejecutivo de Amazon, Jeff Bezosasí como varios programas patrocinados por el magnate hotelero Harris Rosen en Orlando, Florida. En Pensilvania, el programa de aprendizaje temprano de Hershey es uno de los que en última instancia serán seis centros gratuitos de educación infantil temprana en todo Pensilvania, a un costo de 350 millones de dólares, financiados por el Fideicomiso de la escuela Milton Hershey. (Las escuelas Catherine Hershey son una subsidiaria de la escuela residencial Milton Hershey con sede en Hershey).

En un país con servicios de cuidado infantil a precios exorbitantes y una falta de opciones disponibles y de alta calidad, iniciativas como estas brindan una nueva oportunidad para ver el efecto que tiene el cuidado infantil de alta calidad, gratuito o fuertemente subsidiado, algo que ya es la norma en muchos otros países. naciones ricas y desarrolladas— podrían haberlo hecho en Estados Unidos. El hecho de que los legisladores hayan rechazado repetidamente una sólida legislación federal sobre financiación del cuidado infantil significa que la financiación de fundaciones puede estar entre las pocas (y las más rápidas) formas de lanzar y probar ciertos programas o enfoques para los primeros años.

La esperanza es que, en última instancia, la inversión privada ayude a una comunidad a “invertir en algo e impulsarlo y… ayudarlo a avanzar hasta el punto en que reciba atención pública”, así como fondos públicos, dijo Rena Large, gerente de programa de Early Childhood Funders Collaborative (ECFC), una organización que ayuda a los filántropos a invertir en los primeros años.

La ubicación de las Escuelas de Aprendizaje Temprano Catherine Hershey en Hershey, Pensilvania, es el primero de lo que eventualmente serán seis centros de educación infantil en Pensilvania. (Jackie Mader para El Informe Hechinger)

En los últimos años, las fundaciones privadas han asumido un papel enorme en programas y sistemas de aprendizaje temprano, financiando iniciativas que aumentan la remuneración del personal, apoyan programas nuevos o existentes y proporcionan fondos de emergencia. A nivel nacional, la cantidad de subvenciones destinadas a la primera infancia ha aumentado significativamente, de 720,8 millones de dólares entre 2013 y 2015 a 1.000 millones de dólares entre 2021 y 2023, según datos recopilados por la colaboración de la base de datos de filantropía de la organización sin fines de lucro Candid. (Los datos son autoinformados y categorizados por los financiadores).

Al mismo tiempo, la participación filantrópica en educación en general, incluso en el aprendizaje temprano, plantea interrogantes sobre las mejores prácticas. ¿Están los filántropos considerando adecuadamente las necesidades de las comunidades? ¿Las organizaciones filantrópicas escuchan las investigaciones y los expertos mientras avanzan y crean? ¿Deberían las filantropías reinventar la rueda o invertir en lo que ya existe?

El último esfuerzo de Hershey surgió de una clara necesidad comunitaria identificada por los funcionarios del centro de primera infancia. En Hershey (una comunidad a unas 95 millas al oeste de Filadelfia) y sus alrededores, el cuidado infantil es escaso y la pobreza es alta. Durante la última década, los profesores de la cercana escuela Milton Hershey, un internado privado desde jardín de infantes hasta 12.º grado, notaron que sus estudiantes más jóvenes estaban muy por detrás de sus cohortes anteriores.

“Las necesidades de los niños matriculados en 4, 5 y 6 años eran más pronunciadas que nunca”, dijo Pete Gurt, presidente de las escuelas Milton Hershey y Catherine Hershey. Necesitaban más apoyo en habilidades sociales y emocionales, académicas, lingüísticas e incluso para la vida, como aprender a ir al baño.

Los libros se encuentran en una biblioteca dentro del Centro de Éxito Familiar de las Escuelas de Aprendizaje Temprano Catherine Hershey, con sede en Hershey. Dentro del centro, los cuidadores pueden acceder a capacitación y otros recursos. (Jackie Mader para El Informe Hechinger)

Cuando visité el programa de Catherine Hershey en octubre, amigos y colegas se deleitaron con la idea de que los multimillonarios del chocolate financiaran el cuidado infantil:

“¿Les dan chocolate todo el día?” (No ellos no.)

“Ojalá les hagan exámenes dentales, ja”. (Lo hacen, de forma gratuita).

«¿Es secretamente un canal de capacitación para futuros empleados de Hershey?» (No es que yo pudiera decirlo, aunque funcionarios de la división de hospitalidad de Hershey estaban en el vestíbulo de la escuela una mañana para brindar información profesional a los padres).

Además de educadores capacitados, proporciones bajas y planes de estudio basados ​​en investigaciones, las escuelas Catherine Hershey ofrecen transporte gratuito a su edificio, pañales y toallitas gratis en las aulas, terapia ocupacional y del habla, una enfermera interna, asociaciones comunitarias, un recurso para padres. centro con entrenadores de padres individuales, evaluadores externos y un investigador interno de la Universidad de Pittsburgh que está siguiendo los resultados de la escuela para ver si todo esto está funcionando.

Sobre todo tenía curiosidad por ver si el cuidado infantil gratuito cambia la vida tanto como muchos expertos en la primera infancia creen que podría ser en Estados Unidos, especialmente para las familias de bajos ingresos: Hershey establece límites de ingresos para las familias en el 300% del nivel federal de pobreza, o $77,460 para una familia de tres.

Tracey Orellana observa a una de sus hijas desde afuera de una ventana de observación. Las Escuelas de Aprendizaje Temprano Catherine Hershey brindan cuidado infantil gratuito para niños desde las 6 semanas hasta los 5 años de edad. (Jackie Mader para El Informe Hechinger)

Casi dos semanas después del lanzamiento del primer centro, me reuní con Tracey Orellana, la madre de dos niños pequeños en la escuela. Orellana estaba entregando paquetes para Amazon un día cuando vio el centro de aprendizaje temprano, entonces en construcción. Había estado considerando poner a sus dos hijos menores en una guardería para que su esposo, que trabaja de noche, pudiera descansar durante el día mientras ella trabajaba. La posibilidad de obtener cuidado infantil gratuito hizo que la decisión fuera una obviedad.

“Estábamos haciendo malabarismos. Estábamos haciendo muchos malabarismos”, dijo Orellana, quien también tiene dos hijas en edad escolar. En ese momento, la familia había contraído una montaña de deudas y luchaba por cubrir necesidades básicas como la compra de comestibles. Ahora que los niños pequeños están en una guardería sin costo para su familia, Orellana ha podido aumentar sus horas de trabajo a tiempo completo, lo que aumenta sus ingresos y su estabilidad. La familia ahora puede permitirse comprar alimentos y casi ha podido pagar las facturas.

La escuela “ofrece la oportunidad de construir una vida para nuestros niños y mantenerlos fuera de cualquier situación, las calles, la pobreza, mantenerlos vestidos, alimentados, tener la electricidad y la calefacción encendidas”, dijo. Sus hijas también tienen oportunidades que no tendrían en casa, añadió Orellana, como andar en bicicleta, jugar y hacer nuevos amigos.

“Les da una infancia”, dijo Orellana.

Lilah, la hija de Allyson Anderson, muestra a su clase un “aliento de cocodrilo” que ella misma inventó.

Otros padres dicen que han podido acceder a una atención de mayor calidad para sus hijos ahora que el dinero no es un factor. Allyson Anderson, madre soltera de un niño en edad preescolar, dijo que los programas de cuidado infantil anteriores en los que terminó su hija eran mediocres. Pero tenía pocas opciones más.

Abajo, en un salón de clases para niños en edad preescolar, observé a Lilah, de 3 años, a quien era difícil pasar desapercibida con un mono rojo brillante en el que aparecía uno de sus personajes favoritos (en ese momento), el Grinch.

“¿Escuchaste lo que me pasó esta mañana?” Una de las maestras pidió a los niños que estaban sentados, fascinados, frente a ella, la hora del círculo matutino. “Me desperté, bajé y ¿adivinen qué?”

«¿Qué?» preguntó un niño.

“¡Mi perro había mordido uno de mis zapatos!”

Varios niños se quedaron sin aliento.

“Me enojé mucho porque son mis zapatos favoritos. Entonces comencé a llorar. Entonces me enojé tanto con mi perro y comencé a gritar. ¿Crees que hice una muy buena elección?

“No”, dijeron los niños en voz baja y decepcionada.

“¿Qué crees que debería haber hecho?”

“Respiren profundamente”, sugirió un niño. La maestra asintió.

Karen King, maestra de las Escuelas de Aprendizaje Temprano Catherine Hershey, dirige un grupo matutino en su salón de preescolar. Cada salón de clases en CHS tiene un maestro principal, asociado y asistente. (Jackie Mader para El Informe Hechinger)

Si bien los programas financiados con fondos filantrópicos pueden beneficiar a quienes tienen la suerte de acceder a ellos, sin recibir fondos públicos ni asociarse con otros para expandirse, los expertos advierten que el alcance de estos programas será limitado y existirá solo en áreas con financiadores dispuestos.

Senator Alexander, director ejecutivo de las Escuelas de Aprendizaje Temprano Catherine Hershey, dijo que espera que los centros En última instancia, se convertirá en un modelo que se puede replicar, una vez que el programa tenga los datos que demuestren que está funcionando para mejorar las habilidades y los resultados de preparación para el jardín de infantes para las familias.

«Pensamos en no querer expandirnos demasiado ni demasiado rápido; apenas estamos comenzando con esto», dijo. «Queremos hacerlo bien… queremos perfeccionar el modelo».

Si bien el financiamiento de Hershey tiene un alcance limitado a programas dentro del estado de Pensilvania, Alexander dijo que replicar el modelo en su totalidad en otras partes del país no está descartado. Eso podría brindar cuidado infantil gratuito y amplios recursos a más niños. Todo lo que se necesita son unos cuantos multimillonarios más dispuestos.

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